La Agencia Espacial Europea ha publicado esta semana una imagen tridimensional de la región polar de Marte durante una fuerte tormenta. En medio de las brillantes franjas blancas y rojizas se aprecian indicios de un intenso desplazamiento de hielo atmosférico y superficial y también polvo.

El sitio web de la ESA explica que el color blanco corresponde al hielo, en su mayor parte de agua, pero también de dióxido de carbono, puesto que a temperaturas que rondan los -125º Celsius el gas de efecto invernadero también se precipita y se acumula en forma de hielo. Esta capa adicional es más delgada que la de H2O, pero puede alcanzar un par de metros de espesor.
La dinámica en la imagen está relacionada con los denominados vientos catabáticos: aquellos que transportan aire frío y seco normalmente desde lugares de mayor elevación (como glaciares o mesetas cubiertas de nieve) hacia zonas más bajas y cálidas: valles y depresiones. El descenso se debe a la fuerza de gravedad, pero en su camino los vientos experimentan otros efectos atmosféricos que los desvían de la línea recta hasta retorcerlos en espirales.

Durante el verano (y la imagen original fue tomada desde la sonda Mars Express durante la estación veraniega del 2006), el polo marciano suele quedar cubierto de manera permanente por gruesas capas de hielo, pero entre ellas se disciernen algunas fosas y depresiones oscuras.

polo norte de Marte en 3D

La agencia destaca las extensas corrientes atmosféricas que soplan desde el lado izquierdo de la foto (sudoeste y sur) y llevan las nubes a través de un par de «canales» en la superficie marciana, perpendiculares o diagonales respecto a la línea del viento. Los investigadores colaboradores con la ESA atribuyeron estos accidentes topográficos a pequeñas tormentas locales que levantan polvo a la atmósfera, erosionando el suelo y modificando lentamente la forma de estos canales.

El científico Ralf Jaumann, del Instituto de Investigación Planetaria, DLR, con sede en Berlín, Alemania, explicó este jueves en declaraciones al portal Universe Today en qué consiste la «solidez» de la cámara experimental HRSC (High Resolution Stereo Camera) que permitió sacar esta imagen de la región polar marciana.

En este sentido, dijo que la gran ventaja que ofrece la cámara es que permite «realizar modelos digitales de terreno en alta resolución de la superficie marciana para proporcionar un contexto topográfico» y evaluar en términos de la geociencia «los procesos superficiales en el espacio y el tiempo». La imagen en 3D representa una franja del Planeta Rojo a resoluciones de 15 metros por píxel.