¿Puede el calor restante del pasado El Niño alimentar uno nuevo? Fuente: Medio Ambiente

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Algunos modelos climáticos sugieren que El Niño podría regresar a finales de este año, pero por ahora, el Océano Pacífico se mantiene en un estado neutral de “La Nada”.

Según el climatólogo Bill Patzert del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, el mapa más reciente de los datos de altitud del nivel del mar de la misión satélite estadounidense/europea Jason-3 muestra la mayor parte del Océano Pacífico a una altura neutra (verde), salvo un abultamiento de alto nivel del mar (rojo) centrado a lo largo de 20 grados de latitud norte en el centro y el este del hemisferio norte tropical, alrededor de Hawai. Este alto nivel del mar es causado por agua caliente.

La respuesta de El Niño depende de varios factores, uno de los cuales es la etapa más grande en la que participan El Niño y La Niña, la Oscilación Decadal del Pacífico (DOP). La DOP es un patrón a gran escala a largo plazo de la temperatura del océano y otros cambios en el Océano Pacífico. Alterna entre dos fases, caliente (llamada positiva) y fría (negativa), a intervalos irregulares de 5 a 20 años. Se sabe que las fases de la DOP afectan el tamaño y la frecuencia de los eventos de El Niño y La Niña a más corto plazo. En su fase positiva, la DOP estimula e intensifica El Niño. En su fase negativa, hace lo mismo para La Niña.

El último cambio de fase de DOP fue en 2014, cuando se volvió muy positivo y se mantuvo así durante 37 meses. Patzert dice que una mirada a los tres años transcurridos desde el cambio de fase de la DOP de 2014 proporciona algunas pistas sobre por qué el Niño de 2015-16 fue tan grande y duradero, y por qué la Niña de 2016 era tan pequeña. En 2014, dice Patzert, los vientos alisios (los vientos prevalecientes que soplan de este a oeste sobre los océanos tropicales de la Tierra) se debilitaron en el Océano Pacífico, y un modesto El Niño creció y disminuyó a lo largo del año.

Nunca se desarrolló completamente, pero dejó al Pacífico ecuatorial más cálido de lo normal. En 2015, los vientos alisios se debilitaron dramáticamente, provocando un gran El Niño con importantes impactos a nivel mundial. Con una gran piscina de agua ecuatorial cálida para aprovechar, se formó pronto y se fortaleció durante más de un año, alcanzando su máxima fuerza a finales de enero de 2016, inusualmente tarde para un evento de El Niño. Además de ser de larga vida, el El Niño 2015-16 también fue inusualmente grande en la zona, con altos niveles del mar y agua caliente que se extiende hasta el norte como Hawai.

Al desaparecer la principal región de El Niño, esta protuberancia cálida al norte del ecuador permaneció. Durante el verano de 2016, se creía que La Niña era inminente, pero nunca se apoderó realmente. En noviembre de 2016, el Océano Pacífico ecuatorial estaba en la condición neutral que permanece en la actualidad.

El alto nivel del mar visible como un área roja alrededor de Hawai en la nueva imagen es causado por el calor que sobró del último El Niño. Patzert postula que el excedente de agua caliente fue responsable de una deslucida La Niña. “¿La cálida protuberancia suprimió los vientos alisios en el Pacífico oriental y central, silenciando las condiciones requeridas para que se formara un La Niña completo?”, argumenta.

“Como saben todos los investigadores de El Niño, no hay dos episodios de El Niño o La Niña exactamente iguales”

Patzert y otros investigadores tienen preguntas adicionales sobre la influencia de la DOP. ¿Qué papel desempeñó el cambio de fase de la DOP de 2014 en los acontecimientos de los últimos tres años? ¿El calor oceánico en curso indica que la actual fase de la DOP positiva será duradera – quizás decenal – o será una falla a corto plazo? Los científicos de la NASA seguirán monitoreando el Pacífico para ver lo que está próximo para el clima del mundo. De cualquier manera, señala Patzert, la DOP será un factor en los patrones climáticos futuros. “Un océano Pacífico más cálido o más frío jugará un papel importante en los eventos futuros de El Niño y La Niña, ya que estos eventos modulan los patrones de sequía y diluvio en el Oeste Americano, así como el ritmo de escalada de las temperaturas globales” dice en un comunicado.

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