La primera ceremonia de entrega de los Premios Nobel en Literatura, Física, Química y Medicina se celebró en la Antigua Real Academia de Música de Estocolmo (Suecia) el 10 de Diciembre de 1901. Desde 1902, los premios los entrega el Rey de Suecia.

Los Premios Nobel se otorgan a personas que hayan hecho investigaciones sobresalientes, técnicas o equipamiento revolucionario o hayan hecho contribuciones notables a la sociedad.

Los premios se instituyeron como voluntad final de Alfred Nobel: El inventor de la dinamita e industrial sueco. Nobel firmó su testamento en el Club Sueco-Noruego de París el 27 de noviembre de 1895.

Se sentía culpable por su responsabilidad como empresario enriquecido a través de una industria productora de dinamita cuyo principal mercado era la minería, pero también la guerra.

Los premios se conceden en una ceremonia celebrada anualmente el 10 de diciembre, fecha en que Alfred Nobel murió en Estocolmo, Suecia.

Los gabadores de primer Premio en 1901 fueron:

  • Física: Wilhelm Conrad Röntgen
  • Química: Jacobus H. van ‘t Hoff
  • Fisiología o Medicina: Emil von Behring
  • Literatura: Sully Prudhomme
  • Paz: Henry Dunant

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Los Premios Nobel (sueco: Nobelpriset, noruego: Nobelprisen) son galardonados anualmente por la Real Academia de las Ciencias de Suecia, la Academia Sueca, el Instituto Karolinska y por el Comité Noruego del Nobel a individuos u organizaciones que hicieron contribuciones destacadas en el campo de la Química, Física, Literatura, Paz y Fisiología o Medicina.​ Fueron establecido en 1895 a voluntad de Alfred Nobel, quien dictó que deberían ser entregados por la Fundación Nobel. Otro premio, el Premio Nobel en Ciencias de la Economía, se estableció hasta 1986 por Sveriges Riksbank, el banco central de Suecia, para contribuidores del campo de la economía.2

Cada premio es entregado por un comité separado; la Real Academia de las Ciencias de Suecia entrega los premios en Física, Química, y Economía, el Instituto Karolinska entrega los Premios en Fisiología y Medicina y el Comité Noruego del Nobel entrega los Premios de la Paz.3​ Cada años los receptores reciben una medalla, un diploma y un premio en efectivo que varía con los años.​ En 1901, los ganadores del primer premio nobel recibieron 150.782 SEK, lo cual es igual a 7.731.004 SEK en diciembre de 2007. En 2008, los ganadores recibieron un monto en efectivo de 10.000.000 SEK.​ Los galardones son presentados en Estocolmo en una ceremonia anual el 10 de diciembre, el aniversario de la muerte de Nobel.

Hasta 2009, 802 personas y 20 organizaciones han recibido el premio Nobel, incluyendo a los 62 ganadores del Premio Nobel en Ciencias de la Economía. Únicamente cuatro premios Nobel no se han entregado por problemas gubernamentales. Adolf Hitler prohibió a los tres alemanes, Richard Kuhn (Química, 1938), Adolf Butenandt (Química, 1939), y Gerhard Domagk (Fisiología o Medicina, 1939), de aceptar sus Premios Nobel, y el gobierno de la Unión Soviética presionó a Boris Pasternak (Literatura, 1958) a rechazar su premio.

Dos personas, Jean-Paul Sartre (Literatura, 1964) y Lê Ðức Thọ (Paz, 1973), rechazaron el premio; Sartre rechazó el premio como otros honores anteriores, y Lê rechazó su premio debido a la situación que enfrentaba Vietnam en esos momentos. Seis laureados han recibido más de un premio; de los seis, el Comité Internacional de la Cruz Roja ha recibido el premio Nobel de la Paz, tres veces, más que cualquier otro.

De los 809 premios nobel entregados, 35 han sido para mujeres; la primera mujer en ganar un premio Nobel fue Marie Curie, que ganó el Premio Nobel de Física en 1903.​ En años en los que los premios no se entregaban debido a problemas externos o por falta de presentación de candidaturas, el dinero del premio se devuelve a los fondos adjudicados de los premios pertinentes.8 El Premio Nobel no se entregó entre 1940 y 1942 a causa del estallido de la Segunda Guerra Mundial.