Virus gigantes podrían surgir del Ártico cuando el permafrost se derrita

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Una consecuencia poco comentada del derretimiento del hielo en el ártico podría resultar preocupante: virus antiguos revitalizados podrían ser descongelados.

Los científicos trabajando en el círculo Ártico durante las ultimas décadas han desenterrado varios virus masivos que algún día podrían ser revividos si el permafrost que los encierra se disuelve.

En 2015, investigadores siberianos descubrieron uno de 30,000 años de antigüedad llamado Mollivirus sibericum durante un experimento en laboratorio que logró infectar a una ameba. Una década antes, descubrieron por primera vez a un Mimiviurs – un espécimen de 1,200 genes del doble de ancho que los virus tradicionales – enterrado bajo las capaz de hielo de la tundra rusa.

Recientemente, algunos investigadores han sugerido que estos enormes virus podrían escapar y hacer que mucha gente se enferme. Y aunque suena como una película de terror, aún no debes preocuparte tanto.

Las probabilidades que éstos virus sean liberados e infecten a humanos es muy baja, de acuerdo con el columnista del New York Times, Carl Zimmer, que escribió el libro A Planet of Viruses, indaga en lo que sabemos de los virus y las enfermedades que pueden causar.

Además, estos virus masivos fuero encontrados tras derretir muestras de hielo ártico en el laboratorio – no están arrastrándose por la tundra rusa como un monstruo microscópico. No salieron por si mismos, sino fueron procesados cuidadosamente.

Pero esto no quiere decir que lo recientes hallazgos sean inútiles. Más bien nos están enseñando cosas valiosas de la naturaleza de lo virus, que solíamos asumir eran simples y pequeños.

Por otro lado, estos virus ancestrales son 30 veces mayores que el virus promedio – aproximadamente del tamaño de una bacteria. Por ejemplo, Mollivirus sibericum, se ve así bajo el microscopio:

Además de su tamaño inusual, Mollivirus sibericum, difiere de la gran mayoría de los virus debido a que tiene más de 500 genes que le dan las instrucciones para hacer proteínas. En si resultan fascinantes y nos están retando para pensar lo que son los virus en realidad, por ejemplo, técnicamente no se considera que los virus estén vivos, pero estos gigantes tienen algunas cualidades de vida, como un metabolismo funcional.

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