¿Qué son estos misteriosos rayos de luz que se ven el cielo?

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Los pilares de luz son columnas luminosas que pueden ser vistas en el horizonte en algunas ocasiones, por ejemplo, la puesta de Sol…o en forma de haz de luz hacia el suelo con el Sol a cierta altura…o observables durante noches frías en algunas ciudades como conjunto de varias columnas.

Dan como resultado imágenes tan impresionantes y tan poco habituales en algunos lugares que, según algunas fuentes, han sido motivo de llamadas a emergencias alertando de la presencia de OVNIS.

Pero, ¿son realmente un misterio? No. Una vez más, recurrimos a la física para dar explicación a este fenómeno.

¿Cómo se forman?

Los pilares de luz son consecuencia de un efecto óptico producido por la interacción de la luz y cristalitos atmosféricos de hielo con forma de plato o hexagonal. Estos cristalitos pueden ser encontrados en nubes altas (situadas, más o menos, entre 6-13 km de altura en nuestras latitudes y entre 3 y 8 km en los polos), también en algunos tipos de nubes medias o también en noches muy frías.

Además, es importante la estructura que presentan para garantizar que los rayos de luz rebotan (como si de un espejo se tratase) y lleguen hasta nuestros ojos.

¿Qué le pasa a la luz?

Para explicarlo, hemos intentado representarlo de forma simplificada en las imágenes contiguas. Los rayos que salen de una fuente (que hemos representado con un Sol) llegan hasta una superficie del cristalito, rebotan y llegan a nuestros ojos (las flechas rojas sólidas).

Pero lo que ocurre es que nuestro cerebro no sabe que la luz ha hecho ese camino, sino que interpreta que el haz que le ha llegado ha venido en línea recta desde la fuente, como si no hubiera rebotado en el cristalito. Por ello, extrapola la trayectoria del rayo y sitúa la imagen en otro sitio (lo que hemos representado en la imagen con la flecha roja discontinua y el Sol rayado). Dicho en otras palabras, el Sol que hemos representado abajo lo estamos viendo arriba.

Ahora bien, tenemos que tener en cuenta que hay muchos más cristalitos por arriba, por abajo…y también hay haces en diferentes direcciones. Esto quiere decir que cada cristalito va a darnos un rayo con una inclinación diferente y, por ello, imágenes situadas en sitios distintos.

Entonces, al sumar cada uno de estos rayos, tenemos como resultado una columna vertical de luz (lo que hemos representado con los soles rayados).

¿De qué color son los rayos de luz?

Como hemos explicado, la luz que nos llega es la reflejada de la fuente: el Sol, la Luna, las luces de las ciudades, Venus….y, por ello, toma el color de la fuente, pudiendo encontrarlos típicamente en colores blancos, rojos, amarillos y púrpura.

Por tanto, si vemos todas estas extrañas luces en el horizonte tal vez no se deba a una fiesta a la que no nos han invitado, sino a un efecto causado por cristalitos en la atmósfera, la luz de una determinada fuente y nuestro cerebro.

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