La industria petrolera de Venezuela, que alguna vez estuvo en coma, se ha agitado últimamente, al igual que un mercado negro en algunos estados de gasolina nacional que ahora es una alternativa más barata que el combustible que se contrabandea a través de la frontera desde Colombia, fuentes y dijeron los analistas.

Venezuela se asienta sobre algunas de las reservas de petróleo más grandes del mundo, pero ha habido escasez de combustible en todo el país durante años debido a las sanciones estadounidenses y años de mala gestión.

En los últimos años, la escasez severa llevó al gobierno del presidente Nicolás Maduro a imponer racionamientos y ventas minoristas en dólares para frenar las colas en las estaciones de servicio que se extendían por horas o días.

En el estado occidental de Táchira, en la frontera de Venezuela con Colombia, todavía prospera un mercado negro de gasolina de contrabando desde el país vecino.

«Aquí ya no se ve gasolina venezolana, la gente usa gasolina colombiana», dijo a Reuters un vendedor del mercado negro que vende combustible colombiano para ayudar a criar a sus tres hijos.

En los años previos al casi colapso de la industria de combustibles de Venezuela, grupos criminales en ambos lados de la frontera traficaron gasolina altamente subsidiada producida por la petrolera estatal venezolana PDVSA, durante décadas la más barata del mundo, hacia Colombia, donde los precios han sido históricamente más altos.

«Hace diez años, un tanque o la cantidad de gasolina que quisieras, podías comprar en Venezuela con cambio», dijo a Reuters un contrabandista colombiano que pidió no ser identificado de la provincia de Norte de Santander, vecina de Táchira.

Ahora, «casi todo el mundo anda con gas colombiano allá», dijo la persona.

Pero a medida que la disminuida red de refinación de Venezuela ha ido dando pasos hacia la recuperación, la gasolina nacional en otros estados está comenzando a competir con el combustible colombiano de contrabando.

«Esto está conectado con la reactivación de la industria petrolera venezolana que, no podemos negar, ha venido presentando algún tipo de mejora», dijo a Reuters Yessica Prieto, directora de proyectos e investigaciones del grupo colombiano de defensa de la energía Crudo Transparente.

La recuperación parcial de las operaciones downstream de la estatal PDVSA sigue a una mejor distribución de sus crudos tanto para exportación como para refinación interna, dijo Prieto, y algunos países, principalmente Irán, han ayudado a Venezuela con equipos de refinación y materia prima clave.

Este mes, trabajadores y fuentes de refinerías dijeron a Reuters que la producción de gasolina de Venezuela se había acercado brevemente a 160.000 barriles por día (bpd), frente a los 82.000 bpd de diciembre y suficiente para satisfacer la demanda interna. Las refinerías de PDVSA también estaban produciendo unos 38.000 bpd de diésel, dijeron las fuentes. Lee mas

Negocio riesgoso

Más al norte, a lo largo de la frontera, la gasolina colombiana está comenzando a caer en desgracia entre los locales emprendedores que buscan aprovechar el acceso a cantidades limitadas de combustible venezolano que aún está subsidiado en áreas donde la gasolina se vende en moneda local.

«Traer gasolina de Colombia para vender aquí en Zulia no es viable, no da ganancias», dijo un conductor familiarizado con el tema, que lleva pasajeros desde la ciudad colombiana de Maicao hasta Maracaibo, la capital del Zulia.

Los precios actuales significan que la gasolina venezolana en muchas estaciones en Zulia cuesta alrededor de 50 centavos de dólar el litro para los clientes regulares, mientras que un litro en Colombia cuesta alrededor de 60 centavos, dijo el conductor.

Vendedores de gasolina en el mercado negro del Zulia se han venido asociando con personas que tienen acceso a cuotas mensuales de litros de combustible bajo el subsidio más alto.

Los vendedores pagan a la gente 10 centavos por litro de gasolina, luego estafan a los clientes en el mercado negro con precios de hasta 80 centavos por litro, dijo Gustavo, un vendedor del mercado negro, que se negó a dar su nombre completo.

“Por eso ya no traemos gasolina de Colombia”, dijo Gustavo. «Es más barato pagarle a la gente que tiene cuota… no nos cuesta prácticamente nada».

La gente que vende gasolina venezolana en el mercado negro juega un juego peligroso. El gobierno de Maduro ha anunciado medidas enérgicas contra los desvíos de combustible de las refinerías de PDVSA y las ventas ilegales en las estaciones, que apenas cubren la demanda.

Además, corren el riesgo de ir a prisión si los atrapan, dijo Gustavo.

«Hay que arreglar las cosas con los militares o los dueños de las estaciones de servicio porque los traficantes del mercado negro se enfrentan a la cárcel», dijo.

Las autoridades han criticado públicamente la práctica. La semana pasada, el ministro de Petróleo de Venezuela, Tareck El Aissami, dijo que tres venezolanos fueron arrestados tratando de contrabandear gasolina robada a Colombia.

El contrabandista colombiano no tenía conocimiento de que la gasolina venezolana cruzara la frontera, pero dijo que estaban pasando pequeños volúmenes de diésel.

Sin embargo, las personas involucradas en el contrabando dijeron que los cambios recientes en el flujo no durarán.

“Seguramente volveremos a traerlo de Colombia porque hay colas y casi no pasa gasolina”, dijo Gustavo.

Redacción ElSol con información de Reuters